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Iles Grecques

 

L’histoire commence 6 000 ans avant J-C., lorsque les Mycéniens s’installent en Crète. La population continentale commence son exploration du monde avec de grandes expéditions, telles qu’Homère les décrit dans « L’Iliade ». Puis naissent progressivement Athènes, Sparte et Corinthe, puissantes cités où se développe une grande civilisation antique, avant qu’Alexandre le Grand parte à la conquête de l’Orient au IVème siècle avant J-C

Histoire et Géographie 

La Grèce devient romaine en 146 avant J-C., avant de faire partie de l’Empire byzantin en 330 lors de la séparation de l’Empire romain. L’Empire byzantin voit Constantinople prise par les Turcs en 1453, et la Grèce vit alors sous la coupe de l’empire Ottoman. Les Grecs finissent par acquérir leur indépendance en 1828, et Othon 1er devient le roi de cette monarchie indépendante en 1830. Il faudra attendre 1924 pour voir apparaître une république, avant que Georgios Papadopoulos installe sa dictature de 1967 à 1974. Enfin en 1981, la Grèce, connaissant une forte croissance grâce au tourisme notamment, adhère à l’Union Européenne. 

Péninsule délimitée par Corfou à l’ouest, Rhodes à l’est et la Crète au sud, un cinquième de la superficie de la Grèce comprend 6 000 îles baignant dans les mers Égée et Ionienne. Leur isolement protège une flore dont des fleurs sauvages se pavanant particulièrement en mai, mais résistant difficilement à l’ardeur du soleil estival. Aller au Cephalonia Botanica, un jardin botanique à 2 kilomètres au sud d’Argostoli, est une bonne option pour les observer toute l’année. Quant à la faune, les oiseaux migrateurs apprécient une pause dans les îles pendant leur voyage, et la mer Égée laisse parfois apercevoir des dauphins, ainsi que des phoques moines. 

 

Culture, Tradition et Gastronomie 

La cuisine grecque fait partie du patrimoine culturel immatériel de l'Humanité. L’accent oriental, hérité de la domination turque, se ressent dès les « mezzés », hors d’œuvre à base de tarama, « tzatziki » ou d’houmous. Pour goûter aux plats traditionnels, la « moussaka », gratin de bœuf et d’aubergines, est un passage obligatoire, comme les feuilles de vigne farcies. Le mouton, l’agneau et la volaille se retrouvent dans la plupart des mets, et le bœuf se déguste en « souvlaki », de grandes brochettes. Sur l’île de Corfou, la « pastitsada » est à l’honneur, un plat à base de pâtes, viande rouge et sauce tomate, agrémenté de « kefalograviera », un fromage de brebis dur. La liqueur de kumquat, de petits agrumes d’origine japonaise, s’apprécie en digestif, de même que l’« ouzo », une anisette, ou le « raki », à base de moût de raisin. 

Pour ceux préférant une balade digestive à la recherche de souvenirs, l’huile d’olive est parfaite pour se remémorer les innombrables oliviers, ou la feta, pour préparer de véritables salades grecques. Les puces du quartier Plaka à Athènes valent le détour pour les représentations de bijoux anciens, les poteries et céramiques, tandis que dans les Cyclades, on penche pour les éponges naturelles et les tissages traditionnels. Quant aux bijoux en coquillages ou en argent de Mykonos, ce sont des cadeaux à succès garanti, tout comme les « komboloï », les chapelets orthodoxes. 

 

Principaux attraits touristiques 

En escale à Santorin, vous ferez soit face aux falaises de 300 mètres de hauteur offrant des routes étroites, des marches ou un téléphérique pour y monter, soit au versant en pente douce jusqu’à la mer et aux plages de sable noir ou gris parsemées de pierre ponce et galets. De véritables cartes postales, tout comme les « scafta » du petit village d’Oia, ces maisons troglodytiques blanches semblant flotter au-dessus du vide. 

On retrouve ces bâtiments blanchis à la chaux habillés de volets bleus à Mykonos, dans son dédalle de ruelles stratégiquement construites pour faire face aux envahisseurs. Il emmène jusqu’à la Petite Venise, un quartier aux maisons datant du XVIIIe siècle, fondé par les Vénitiens, dont l’influence se retrouve également au port de la Canée Souda en Crête. Mais pour un véritable voyage historique, on fait escale avec le Rhapsody of the Seas sur l’île de Corfou, qui laisse deviner son histoire simplement via la découverte de son patrimoine culturel. 

On commence avec un aperçu de la domination byzantine via le Vieux Fort bâti au VIIIe siècle. On continue avec la forteresse vénitienne de Saint-Marc achevée en 1645 sur la colline Agiou Markou, offrant une vue panoramique sur la ville. Puis avec l’architecture française des arcades du XIXe siècles construits sur le modèle de la rue de Rivoli. Enfin, on finit avec le grand palais britannique de St. Michel et St. Georges datant de 1824. Après cette traversée du temps, il est bon de se promener à l’ombre des arbres de la Spianada, la place face à la citadelle, ou des « kantounia », les lessives étendues aux fenêtres dans le labyrinthe de la vieille ville. 

La vieille ville médiévale de Rhodes quant à elle, est classée au patrimoine mondial par l'Unesco. La Porte Marine des remparts en pierres encadrant le centre historique est l’un des témoins du rayonnement culturel de la ville de l'antiquité jusqu'au Moyen-âge. Mais c’est la nuit que la magie opère, lorsque les éclairages colorés des rues piétonnes pavées éclairent le chemin menant aux restaurants et discothèques cachés dans les hôtels néo-helléniques. 

Pour ce qui est des fêtes, Mykonos n’a plus de réputation à se faire mais Thessalonique, ville étudiante, est également idéale pour s’amuser, en particulier les quartiers de Valaoritou et Ladadika pour danser au son de musique live grecque. 

Pour les amateurs de sport, une escale à Katakolon vous rapprochera d’Olympie, le berceau des Jeux olympiques. Et pour pratiquer des sports nautiques, les Croisières îles Grecques vous emmènent aux Plages de Mykonos : celle de Platys Gialos sur la côte sud invite à explorer les coraux et poissons dont chaque détail transparaît dans l’eau cristalline. Et au sud de Rhodes, à l’île de Prasonissi, le Melthem poussera votre planche à voile. 

Enfin, une escale à Athènes avec l’Explorer of the Seas donne l’opportunité de découvrir son passé glorieux pendant l’Antiquité. Le Parthénon en est témoin : difficile d’imaginer qu’il fut construit au Ve siècle avant J-C. Légèrement bombé, il était dédié à la déesse Athéna. Les sculptures et les frises, restaurées au XIXe siècle, attestent d’un travail grandiose. L’Acropole quant à elle offre la meilleure loge pour admirer le coucher de soleil. Et pour s’entourer d’Athéniens, on passe la soirée dans le quartier de Psirri, et on en profite pour goûter la « moussaka » dans l’un des restaurants bon marché, tel que « All That Jatz ». 

 

A quelle période de l’année s’y rendre ?

L’avantage avec la Grèce, c’est que vous pouvez la visiter toute l’année avec les Croisières Méditerranée. Au nord du pays, les saisons sont plus contrastées, mais le sud et les îles voient leur hiver plus clément, et les étés chauds et secs, avec une température moyenne de 27°C à 31°C, pouvant grimper jusqu’à 40°C. Heureusement le « Meltem » souffle pour rafraîchir le littoral. 

Une période à éviter : la Pâque orthodoxe, entre avril et mai. Fête la plus importante de l'année, les festivités accaparent tant les Grecs que les magasins et musées s’en trouvent fermés. Et pour ceux préférant un séjour au calme, Corfou est plus agréable hors saison. 

 

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