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Sainte-Croix

 

La plus grande des îles Vierges américaines est une oasis tropicale magnifique de plages de sable blanc, d'eaux cristallines, de forêt tropicale luxuriante et un écosystème préservé. Sainte-Croix a aussi un patrimoine fascinant qui comprend une forteresse construite par les Danois.

Géographie – Situation, climat, vue d’ensemble

Les croisières dans les Îles Vierges font escale à Sainte-Croix, une étape à ne manquer sous aucun prétexte pour tous ceux qui rêvent de balade sur de longues plages de sable fin face à une mer turquoise

À l'est de Porto Rico, l'archipel des îles Vierges américaines s'étend entre la mer des Antilles et l'océan Atlantique. Au sud de ce chapelet composé d'une cinquantaine d'atolls verdoyants se détache Sainte-Croix, une île de 215 km2 ourlée de magnifiques plages de sable blanc et de pitons rocheux hérissés de cactus, face à une eau translucide. Particulièrement sauvage, elle dévoile des paysages aux teintes azurées qui ne laissent aucun passager du Serenade of the Seas indifférent. Alors que sa façade ouest est recouverte d'une dense forêt tropicale, le côté est, plus accidenté, est revêtu d'une végétation aride. En prenant un peu de hauteur depuis le mont Eagle qui culmine à 355 mètres d'altitude, on distingue nettement les récifs coralliens, mais aussi la présence de ruines de maisons d'anciens propriétaires de plantations de canne à sucre. Encore peu soumise à l'homme et ne comptant guère que 50 000 habitants, il est facile de comprendre pourquoi Sainte-Croix attire les amateurs de croisières aux Caraïbes en quête de repos et de dépaysement. 

À peine que le Grandeur of the Seas a jeté l'ancre à Sainte-Croix que les plaisanciers se délectent déjà du climat tropical. Les croisières dans les Îles Vierges y prévoit une escale en toute saison, les pluies étant équitablement réparties sur l'année. Les températures varient peu grâce à la présence des alizés. Le thermomètre affiche alors un maximum oscillant entre 29° et 32° et un minimum allant de 21° à 24°. Néanmoins, les ouragans ont tendance à s'abattre sur les îles Vierges entre juin et novembre, accompagnés d'averses qui laissent heureusement vite place à un soleil généreux. Malgré tout, la mer est moins agitée, ce qui permet de faire de la plongée sous-marine dans des conditions optimales. Pour les visiteurs qui préfèrent garder les pieds sur la terre ferme, la meilleure période pour découvrir ce petit bout de paradis demeure la saison sèche, qui dure de décembre à avril. 

Avant de monter à bord du Freedom of the Seas, il convient d'être en possession d'un passeport en cours de validité. De même, la monnaie utilisée est le dollar américain, 1 EUR valant 1,17 USD. Bien que les chèques de voyages en euros soient acceptés dans les banques, il est recommandé de les prendre en dollars pour éviter les frais de change sur place. Enfin, aucun vaccin n'est exigé. Seule la lotion anti-moustiques apparaît comme étant indispensable lors d'une escale à Sainte-Croix ! 

 

Lieux à visiter et Activités sur place

Ce qu'on remarque en premier depuis le pont du Serenade of the Seas, ce sont les plages de sable blanc presque désertes bordées par une eau couleur azur. Les adeptes du farniente privilégieront celles de Coaklay, Great Pond et de Caneel Bay. Les amateurs de voile ou de catamaran peuvent également s'adonner à leur passion, avant de pousser les portes d'un beach bar pour goûter à un rhum local. L'un des meilleurs établissements de Sainte-Croix demeure le Rhythms at Rainbow Beach. La nourriture y est d'excellente qualité et l'atmosphère typique des Caraïbes. Quoi de plus agréable que de savourer un poisson fraîchement pêché tout en écoutant un groupe de chanteurs de reggae ? Ici, il fait bon danser, faire du jet ski et oublier tout simplement les tracas astreints par notre société contemporaine. 

Quasiment toutes les plages de l'île offrent leurs buissons de corail. Mais pour la carte postale antillaise telle qu'on l'imagine, les passagers du Grandeur of the Seas ont tout intérêt à mettre le cap sur Buck Island où s'étalent les plus merveilleux tapis de sable des îles Vierges. Situé au nord de Sainte-Croix, cet îlot inhabité, protégé par le gouvernement depuis 1961, apparaît comme étant l'endroit à privilégier pour se détendre sous les palmiers. Il s'agit aussi d'une destination idyllique pour admirer un écosystème sous-marin absolument grandiose. Nager aux côtés des poissons-perroquets, chirurgiens, sergents-majors, tortues et autres raies léopards qui batifolent dans des eaux peu profondes au milieu des coraux corne d'élan se révèle être une expérience inoubliable. 

En descendant du Freedom of the Seas, les croisiéristes remarquent instantanément que le passé colonial a profondément marqué Sainte-Croix. En effet, les îles Vierges ont été découvertes en 1493, ce qui a conduit les colons européens à chasser le peuple Caraïbes pour s'approprier ce territoire d'une rare beauté. En conséquence, l'héritage colonial est partout, principalement à qui fut la capitale des Antilles danoises de 1755 à 1871. Les exemples les plus remarquables sont sans conteste l'église Steeple Building du 13e siècle et la forteresse Christiansvaern datant du 18e siècle, d'où le point de vue sur la ville aux bâtiments jaune citron est imprenable. Une balade sur le vieux quai en bois vaut tout autant le détour. Il est effectivement bordé de somptueuses demeures, témoins de la prospérité de la cité qui s'est enrichie de l'exploitation de la canne à sucre jusqu'en 1966. En outre, Sainte-Croix n'a pas renoncé à sa tradition sucrière. Il serait alors dommage de ne pas visiter la Cruzan Distillery, fondée en 1760 et qui produit toujours du rhum à partir du jus de canne importé des îles des Caraïbes voisines. Enfin, la visite du musée de Whim Greathouse, non loin de Frederiksted, est une façon émouvante de revivre le quotidien des esclaves et des propriétaires du début du 19e siècle. 

Les adeptes de randonnée peuvent profiter que le Jewel of the Seas fasse une escale à Sainte-Croix pour s'immerger dans une nature intacte. Mangoustes, hérons, lézards, singes, colibris ont trouvé refuge au milieu des palmiers, acajous, calebassiers, tamariniers géants, manguiers, cocotiers, frangipaniers, papayers et autres bougainvilliers. Le St. George Village Botanical Garden regroupe d'ailleurs tous les trésors naturels de l'île. Pour autant, il n'y a rien de mieux pour se familiariser avec l'environnement de l'île que de parcourir ses sentiers. Parfois ardus et caillouteux, ils n'en demeurent pas moins accessibles à tous les marcheurs. Incontournable, Buck Island est traversé par un chemin de randonnée balisé, contenant des informations intéressantes au sujet de la topographie et la vie marine locales. Une fois le petit sommet atteint, un panorama sur la barrière de corail, Sainte-Croix et au-delà se révèle être la plus belle des récompenses.

 

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Explorez «l'un des plus beaux jardins sous-marin dans la mer des Caraïbes": Buck Island. La majorité de cette île est entourée d'une barrière de corail composé de "corne d’élan" qui sert de maison pour une multitude de poissons et autres animaux marins. Les plongeurs apprécieront la plongée sur un sentier sous-marin de la côte Est du récif. Buck Island est même une zone de reproduction pour les tortues marines, les pélicans bruns et les oiseaux de frégate. Vous pourrez aussi effectuer des randonnées dans la nature, vous baignez, profiter du soleil sur la plage, faire de la plongée libre ou avec des bouteilles selon votre envie.
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À voir aussi

- Faites une visite de la distillerie de rhum Cruzan et dégustez une liqueur locale.
- Aventurez-vous dans la campagne pour rêver au milieu des ruines de moulins à sucre et des plantations. Promenez-vous au Musée Whim Plantation, une grande maison restaurée avec des murs épais de 3 pieds en corail, pierre et mélasse.
- Faites une randonnée à travers la forêt tropicale de l'île. Vous ne serez pas déçu par ses manguiers, citronniers vert, pruniers mombin, acajous, kapoks et térébenthines, ainsi que ses oiseaux tropicaux abondants.

Activités sportives

- Visitez les lagons d'eau salée en kayak, et découvrez les aigrettes, les pluviers, les hérons et les pélicans.
- Découvrez le monde sous-marin des récifs coralliens et des poissons exotiques en choisissant une expédition de plongée avec masque et tuba autour d'épaves de bateaux nauvragés.
- Découvrez l'histoire animée de Saint-Martin en vélo.

Saveurs locales

Les plats traditionnels de l'île incluent le poulet au curry, beignets de conque, plantains frits et Kallaloo, un ragoût à base de viande, fruits de mer, gombo et épices. Pour une boisson rafraîchissante locale, essayez le "mauby", une boisson faite à partir d'écorce d'arbre mauby, levure, herbes et racine de gingembre. Si vous êtes à la recherche d'une alternative sans alcool, essayez la bière de gingembre ou le jus de corossol.

Shopping

Visitez les boutiques à Christiansted et Frederiksted pour de la porcelaine, du cristal, du batik, de la liqueur, des articles en cuir, des parfums et des bijoux. Parcourez les boutiques artisanales pour y trouver de la poterie, des masques et des peintures. Si vous êtes à la recherche d'un meuble colonial antillais pour décorer votre maison, visitez le magasin d'antiquités "Estate Mount Washington Antiques".
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