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Bahamas

 

Au nord de la mer des Caraïbes, entre la Floride et Cuba, l’archipel paradisiaque des Bahamas baigne dans l’eau turquoise la plus limpide du monde. L’archipel s’étire sur près de 1200 km du nord au sud et culmine à 63 m d’altitude au Mont Alvernia sur Cat Island. Comptant plus de 700 îles et îlots disséminés sur plus de 260 000 kilomètres carrés, les Bahamas possèdent la troisième plus longue barrière de corail du monde. 

Histoire et Géographie 

La géologie du pays est particulièrement originale et unique au monde. Composées de carbonate de calcium produit par ces 5 % de corail mondial, les Bahamas se distinguent par le plus long enchevêtrement de grottes et de cavernes sous-marines du monde. Dernier fait géologique exceptionnel, le pays possède certains des trous bleus les plus profonds du monde et l’île Andros totalise à elle-seule 178 cavités en mer et au moins 50 sur terre. 

Le 12 octobre 1492, Christophe Colomb découvrit le Nouveau Monde en accostant sur l’île de San Salvador, qu'il nomma lui-même en remerciement au Christ pour sa traversée de l'Océan Atlantique. Transformées en repaire de corsaires au 17e siècle, les Bahamas espagnoles connurent la présence anglaise dès 1648 et furent finalement cédées par l'Espagne à l’Angleterre en 1685. De 1715 à 1718, le capitaine de marine anglaise Woodes Rogers reconquit les Bahamas tombées aux mains des pirates, ce qui lui valut sa nomination au titre de premier gouverneur royal des Bahamas par le roi George Ier. Dès lors, la piraterie fut éradiquée des Caraïbes et la République des Corsaires illégalement installée à Nassau fut destituée. 

Après une victoire contre l’Espagne en 1720, la Grande-Bretagne lutta contre les incursions américaines menées aux Bahamas entre 1776 et 1781 visant à déloger les rebelles loyalistes de la Guerre d'Indépendance réfugiés auprès des Anglais. Lorsque la Guerre de Sécession éclata en avril 1861 aux États-Unis, les Bahamas devinrent un véritable arsenal transitoire pour les Sudistes. À la victoire du Nord en 1865, les pénitences imposées au Sud provoquèrent un afflux massif de réfugiés sur l’archipel, majoritairement des planteurs ruinés par l'abolition de l'esclavage. Les esclaves qui les accompagnaient se sont immédiatement vus libérés du fait de l’Emancipation Act qui octroyait les mêmes droits aux Noirs qu’aux Blancs. Depuis la proclamation de l’indépendance par la Grande-Bretagne le 10 juillet 1973, l’archipel des Bahamas est un pays membre du Commonwealth. L’influence britannique perdure cependant au sein du gouvernement bahaméen, notamment à travers la traditionnelle relève de la garde bimensuelle devant Government House à Nassau. 

 

Culture, Tradition et Gastronomie 

La culture bahaméenne est un condensé original se nourrissant d’influences espagnole, britannique, d’Afrique de l’Ouest et du sud des États-Unis. Musicalement, la grande fête locale de Junkanoo est l'événement majeur de la culture bahaméenne. Cette tradition remonterait au 18e siècle lorsque les esclaves, débarquant aux Bahamas avec leurs maîtres américains loyalistes, se virent octroyer trois jours de congés à Noël. La communauté célébra alors en chantant et en dansant, arborant des masques colorés extravagants et défilant de maison en maison sur des échasses. De nos jours organisés entre Noël et le Nouvel An, Junkanoo est un défilé dynamique de danseurs et de musiciens munis de cloches et de tambours qui exaltent joyeusement les foules dès les premières heures du jour (généralement entre 2 et 10 heures). Le Junkanoo le plus sensationnel rassemble plusieurs centaines de milliers Bahaméens et touristes à Nassau. Cette fête enivrante est également organisée sur les îles de Grand Bahama, Eleuthera / Harbour Island, Bimini, Exumas et Abacos. À cette occasion retentit notamment le ‘gombay’, joué avec un râteau et un grattoir (Rake n'Scrape). Cette musique traditionnelle des Bahamas mixe les sons traditionnels africains à une influence coloniale européenne. 

Goûter les Bahamas, c’est se laisser emporter par des saveurs exotiques, épicées, sucrées, marines et fraîches, un savant mélange entre cuisine traditionnelle et gastronomie sophistiquée. Tomate d'Abaco, citron vert et fruits exotiques tels que goyave, noix de coco et mangue se mêlent savamment aux produits de la mer, viandes et épices pour composer le Lambi ou “conch”, une salade de homard de roche, un ragoût de poisson, du peas and rice ou de délicieuses marinades. La spécialité bahaméenne incontournable est l’ananas d’Eleuthera, petit et bien sucré. En guise de rafraîchissement, déguster un Switcha revigore et désaltère tandis qu’en version alcoolisée, le Goombay Smash, le Yellow Bird, le Bahama Mama et Bahama Papa ravissent les papilles. 

 

Principaux attraits touristiques 

Plonger dans les plus belles eaux du monde à la découverte de la faune, de la flore, de la barrière de corail et des trous bleus est une activité incontournable aux Bahamas. A la descente du bateau dans le port de Nassau, que ce soit le Mariner of the Seas, l'Enchantment of the Seas, l'Empress of the Seas le Majesty of the Seas, ou tout autre navire faisant escale Nassau, le voyageur découvre que la capitale bahaméenne respire indéniablement la tranquillité tropicale des Caraïbes. Le charme de l’architecture coloniale géorgienne se mêle admirablement à la vitalité moderne. Le coeur historique regorge de demeures bâties aux 18e et 19e siècles et de boutiques de bois aux couleurs pastel bordant la très animée Bay street, la rue des vanniers, dans le quartier commerçant. L’escalier du Queen’s Staircase, sculpté à la main dans la roche par plus de 500 esclaves pendant 16 ans au 18e siècle, offre un point de vue sublime sur toute l’île de New Providence. Le Straw Market est un marché typique de vannerie où le marchandage est de rigueur. Predator Lagoon, Nassau est un gigantesque aquarium très impressionnant. Atlantis, Paradise Island présente le plus grand habitat marin à ciel ouvert du monde. Dans les Berry Islands, CocoCay®, Bahamas est une île artificielle privée. 

En quête d’un havre de paix verdoyant ? Le Garden of the Groves sur l’île de Grand Bahama rassemble plus de 5 000 espèces de plantes exotiques du monde entier. De toute beauté, l'immense Lucayan National Park couvre le plus important réseau de grottes sous-marines et de trous bleus du monde. Le parc abrite également une immense forêt de palétuviers, plusieurs bras d'eau navigables et des plages somptueuses. Quant à l’île d’Eleuthera, elle fascine par ses plages de sable rosé, ses fabuleux sites de plongée sous-marine avec ou sans bouteille et son village loyaliste vieux de 200 ans nommé Dunmore Town. Ses 160 km de littoraux offrent de nombreux panoramas à couper le souffle. Walker's Cay vaut le détour pour ses superbes jardins coralliens. 

Pour découvrir le visage pittoresque des Bahamas, c’est à Hope Town, village unique d’Elbow Cay, qu’il faut se rendre. Sa centaine de maisons anciennes peintes de couleurs vives, ses rues piétonnes et son phare de carte postale culminant à 37 m de haut invitent à la flânerie tranquille des Caraïbes. Les paysages les plus spectaculaires des Bahamas s’admirent sur la côte ouest de Paradise Island, où les vagues de l'océan se brisent sur les falaises. Le jardin corallien au sud du cap, accessible sans bouteille, vaut le déplacement. Île sauvage, Andros s’illustre par sa forêt extrêmement dense, l'un des plus longs récifs coralliens du monde et des plages enchanteresses. 

Plus nature et plus typique, Cat Island offre une vue panoramique sur l'océan particulièrement impressionnante à l'aurore et au crépuscule depuis le Mont Alvernia Hermitage. À en croire la légende, un monstre marin habiterait dans le Boiling Hole … à moins que certaines marées ne fassent bouillonner ce lac aux eaux limpides, qui sait ? 

 

À quelle période de l’année s’y rendre ? 

Grâce aux alizés, les températures sont relativement agréables tout au long de l’année pour les croisières Caraïbes et les croisières Bahamas. Il est toutefois recommandé de visiter cet archipel paradisiaque entre la mi-décembre et la mi-avril pour éviter la saison des pluies et des ouragans entre mai et novembre ainsi que les températures trop fraîches ou étouffantes.

 

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